深度|赛灵思收购深鉴科技的背后逻辑

7 月 17 日,全球最大的 FPGA 厂商赛灵思宣布收购中国 AI 芯片领域的明星创业公司——深鉴科技。本次收购的财务细节没有披露,而收购之后的深鉴科技将继续在其北京办公室运营,成为拥有200余名员工的赛灵思大中华区大家庭的一部分——深鉴科技也由此成为近年来的 AI 芯片创业热潮中第一家被收购的中国明星创业公司。

那么,在这起收购的背后,究竟有着哪些原因?

深鉴科技与赛灵思的渊源

雷锋网了解到,深鉴科技成立于 2016 年,总部位于北京,其创始团队有着深厚的清华背景。在深鉴科技官网列出的四位创始人中,CEO 姚颂是清华大学的学生,另外一位联合创始人汪玉则是姚颂的老师,CTO 单羿为清华大学博士,而另外一位韩松则是本科毕业于清华大学后在斯坦福完成了博士学位。

深度|赛灵思收购深鉴科技的背后逻辑

在如此深厚的学术背景下,深鉴科技的技术能力也非常强悍,专注于神经网络剪枝、深度压缩技术及系统级优化。2016 年在世界顶级的深度学习会议 ICLR 上,一篇以 Deep Compression:Compressing Deep Neural Networks with Pruning, Trained Quantization and Huffman coding 为标题的文章获得最佳论文奖;这篇论文的第一作者就是韩松,而这篇文章中所提到的深度压缩技术也成为深鉴科技的核心技术能力。

在如此背景的加持之下,深鉴科技的发展看起来颇为顺利。

2016 年 4 月,深鉴科技获得来自高榕资本、金沙江创投的天使轮融资;2017 年 5 月,深鉴科技获得数千万美元 A 轮投资,投资方包括赛灵思、联发科、清华控股、方和资本,原有投资方金沙江创投、高榕资本跟投;到了 2017 年 10 月 24 日,深鉴科技又获得 4000 万美元 A+ 轮融资,本轮融资由蚂蚁金服与三星领投,招商局创投与华创资本跟投。

而在发展过程中,深鉴科技与赛灵思建立了深厚的渊源。

赛灵思方面表示,自 2016 年成立以来,深鉴科技就一直基于赛灵思的技术平台开发机器学习解决方案,两家公司合作密切。深鉴科技推出的两个用于深度学习处理器的底层架构——亚里士多德架构和笛卡尔架构的 DPU 产品,都是基于赛灵思 FPGA 器件 。而深鉴科技在 FPGA 技术方面也有自己的开创之处;在 FPGA 2017 大会上,来自深鉴科技的《 ESE: Efficient Speech Recognition Engine with Sparse LSTM on FPGA 》被评为唯一的最佳论文。

深度|赛灵思收购深鉴科技的背后逻辑

亚里士多德架构

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笛卡尔架构

基于上述两个硬件架构,深鉴科技也发布了数款 DPU 硬件产品产品。

首先在人脸识别方面,深鉴科技分别推出了 DP-1200-F01 人脸检测识别模组和 DP-2100-F16 人脸分析解决方案。二者之外,深鉴科技又推出了视频结构化解决方案 DP-2100-O16,它可以做到 16 路 1080p 高清视频的实时视频结构化,可以做到人、车、非机动车的检测、跟踪和属性分析。

深度|赛灵思收购深鉴科技的背后逻辑

除了图像类应用,深鉴科技还推出了型号为 DP-S64 的语音识别加速方案。它支持全稀疏化的神经网络处理,单板卡最多可以支持 64 路用户同时的语音识别加速。在这种情况下基于稀疏的神经网络和模型压缩,可以让语音识别的延迟更短。

在硬件的基础之上,深鉴科技又开发出面向上述 DPU 的深度神经网络开发套件 DNNDK(Deep Neural Network Development Kit),而 DNNDK 也是国内第一款专门为深度学习而开发的 SDK。

深度|赛灵思收购深鉴科技的背后逻辑

到了 2017 年,赛灵思投资了深鉴科技之后,双方的合作更加紧密。

比如说,在 2017 年的赛灵思中国开发者大会上,深鉴科技作为核心开发者被重点介绍。而深鉴科技联合创始人汪玉在 2017 年 10 月的发布会上接受雷锋网专访时表示,赛灵思作为全球第一大 FPGA 厂商,为深鉴科技提供的不仅仅是资金和技术支持,更是诸多潜在的客户资源和海外市场机会。

收购背后的动因是什么?

按照 AI 芯片企业正常的发展节奏,在技术成果产出之后,就会加速其商业化落地过程,同时寻求更高估值的融资;深鉴科技也不能例外。据 36 氪报道, 深鉴科技在去年 12 月寻求 B 轮融资,估值 4 亿美元左右;但是到了 2018 年 6 月中下旬深鉴科技又开始逐渐婉拒相关资方,并透露了收购相关信息——这说明这次收购很有可能在 6 月上旬已经敲定。

从赛灵思与深鉴科技双方的对外声明来看,深鉴科技表示这次收购能够为中国乃至全球用户提供领先的机器学习解决方案;而赛灵思表示深鉴科技的加入能够进一步增强赛灵思全球领先的工程技术研发力量,并强调 人才和创新是实现赛灵思公司发展的核心。

从这个角度来看,赛灵思还是看中了深鉴科技的技术能力和人才——根据雷锋网从业内人士获得的传闻,在这次收购中,深鉴科技的核心团队要锁四年。

深度|赛灵思收购深鉴科技的背后逻辑

雷锋网了解到,在走向与赛灵思合并的同时,深鉴科技的商业化进程并没有减速。6 月底,深鉴科技宣布与华为云达成合作,双方将共同发布深鉴科技笛卡尔架构高效语音识别引擎;7 月初,深鉴科技宣布了在自动驾驶方面的商业进展,表示已有 15 家合作伙伴,并与 4 家签订合同。同时有来自投资机构的人士在调查后认为,深鉴科技未来很有可能实现可观的营收及盈利。

不过,也有媒体称,收购完成后深鉴科技的主赛道将放在自动驾驶和辅助驾驶领域,打造芯片级高级辅助驾驶系统解决方案;而在此前,深鉴科技通过神经网络与 FPGA 的协同优化,提供高性价比的嵌入式端与云端的推理平台,已应用于安防、数据中心、汽车等领域——其中来自安防领域的应用曾经一度为深鉴科技贡献了 70% 的营收。

但是如果从赛灵思未来发展的角度,收购深鉴科技的意义,可能没有那么简单。

2018 年 1 月 29 日,赛灵思迎来了它的第四任 CEO Victor Peng。新官上任三把火,Victor Peng 担任赛灵思 CEO 之后,对这家 FPGA 厂商的未来发展规划进行了调整。比如说,赛灵思的口号改为打造灵活多变的世界;同时,赛灵思改变原有的策略,提出了三点:

  • 数据中心为先。对硬件开发者和软件开发者同时进行支持,为此赛灵思提供了一个以硬件为基础的软件堆栈开发环境,并打造出一个数据中心计算生态系统。

  • 加速主流市场的增长。这里所说的主流市场包括汽车、无线基础设施、有线通信乃至于消费类电子等;这也可以看做是赛灵思的潜在市场机会。

  • 推出全新的产品类型——ACAP(Adaptive Compute Acceleration Platform,可翻译为自适应计算加速平台),赛灵思表示,它将远远突破 FPGA 的极限。它也可以同时支持硬件可发者和软件开发者,这恰好契合了赛灵思所强调的对软件开发的重视,也反映出软硬件一体的重要性。

深度|赛灵思收购深鉴科技的背后逻辑

可以看到,随着人工智能技术的不断发展,赛灵思在意识到了自身发展在软硬件一体方面的固有局限,并开始在全新的方向和领域发力。基于机器学习的软件、算法,以及面向云侧和端侧(尤其是端侧)的全新硬件架构,都是深鉴科技所擅长的,也是赛灵思所急切需要的——这也许是这场收购发生的其中一个动因之一。

正如 AVSdsp CEO 沈联杰告诉雷锋网的那样:

昨天的消息脸书开战天价大抢谷歌与英特尔 AI 芯片人才,因为在 AI 未来的短兵相接中软硬件必须深度结合才能发挥最大的功效,而且之前脸书用的 FPGA 已经卡在极限了,这时赛灵思收购北京深鉴也有类似的原因,而且赛灵思必须走上去但深鉴很难走下去,这就是最好的结果。

当然,从某种意义上来说,赛灵思选择收购一家中国创业公司,也可以看做是赛灵思对中国这一全球最大的半导体消费市场的重视(此前赛灵思在中国率先发布了 ACAP),也为其在中国市场的未来发展布下一枚重要棋子,同时也可以更快地落地 FPGA 在国内的业务。

雷锋网总结

关于赛灵思对深鉴科技的这场收购,可能还有另外一个方面的原因。此前,中国电子学会电子设计自动化专家委员会主任委员、清华大学微电子研究所所长魏少军教授在全球人工智能与机器人峰会上(CCF-GAIR 2018)上曾经表达过这样一个观点:AI 芯片的发展很可能会在未来 2-3 年遭遇一个挫折期;今天的部分、甚至大部分创业者将成为这场技术变革中的先烈。一方面是因为 AI 芯片产业在经历了资本助推带来的热度之后进入到下降期,最后才会进入到应用稳定期,另一方面则是 AI 在落地方面还是有很大的难度。

深度|赛灵思收购深鉴科技的背后逻辑

魏教授关于 AI 落地难的观点也可以从相关业内人士的说法中得到印证,AVSdsp CEO 沈联杰告诉雷锋网:车载自驾系统的爆发时间太长,安防行业巨头系统生态绑太紧,医疗系统壁垒不易突破,军警系统水很深,工商业应用碎片化须要长期抗战。

尽管没有任何证据表明深鉴科技选择被收购是基于某种商业化方面的挫折,但是顺利登上赛灵思这艘大船,也不失为稳妥落地的一种方式;毕竟,对于任何一个创业者而言,除了公司上市之外,还有很多种路径可以达到成功。

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